No meio de “What We Hold”, de Jean Butler, o público é convidado a sentar-se em uma longa mesa cercada por 50 cadeiras, como se estivesse em um banquete de casamento. Em vez de talheres, três dançarinos estão diante deles. À medida que o público se acomoda, vozes começam a flutuar pela sala, como fragmentos de conversas perdidas.

“Dançar era uma brincadeira de pobre, você sabe”, diz uma voz gravada. Outro: “Era como se ele estivesse contando uma história com os pés”. À medida que as vozes relembram o passado, os três dançarinos realizam uma espécie de ritual. Primeiro, eles ficam casualmente. Depois, com grande precisão, deslizam um pé para frente, apontando os dedos dos pés. Suas posturas mudam – ombros para trás, cabeças erguidas, braços esticados ao lado do corpo, mãos em punhos soltos. Acontece uma transformação: eles não são apenas dançarinos, mas dançarinos irlandeses.

“Essa foi a primeira coisa que aprendemos quando crianças, essa postura”, disse Butler após um ensaio. É algo que todos os dançarinos irlandeses mantêm no corpo, como a primeira posição no balé.

Para os fãs da dança irlandesa, Butler — um dos dançarinos da mesa e idealizador do espetáculo, que está no Irish Arts Centre amanhã até 3 de março – representa o epítome do gênero. Como estrela de “Riverdance”, ela encantou o público com a clareza, delicadeza e leveza de sua dança. E é por causa desse espetáculo, que estreou em 1995 e continua em turnê, que as percepções sobre a dança irlandesa mudaram; tornou-se algo como nunca tinha sido visto antes: excitante e até sexy.

Butler se afastou de tudo isso no início dos anos 2000 e se refez como dançarina e coreógrafa contemporânea, trabalhando de forma introspectiva, reduzida e quase minimalista. Agora, depois de anos investigando uma forma diferente de se mover, ela voltou à dança irlandesa com “What We Hold”, desta vez através de uma lente diferente e mais indagadora.

“É quase como se cada momento do show representasse algo que experimentei como dançarino”, disse Butler, “e eu nem tinha percebido até tentar articular isso”.

Em 2018, ela começou um amplo projeto de história oral, “Nossos Passos, Nossas Histórias”, em parceria com a Divisão de Dança Jerome Robbins da Biblioteca Pública de Nova York. Ela gravou as histórias de várias gerações de dançarinos irlandeses e os filmou enquanto demonstravam danças. Para levar as suas histórias para o presente, ela também pediu-lhes que ensinassem as suas antigas danças a uma nova geração de jovens artistas.

Nada parecido tinha sido feito antes, diz Linda Murray, curadora da divisão de dança da biblioteca, que é irlandesa – e cujo pai e avós eram dançarinos irlandeses competitivos. “Não há quase nada que eu não consiga encontrar” na biblioteca, disse Murray numa entrevista, “exceto a minha própria cultura. Quase não há material de dança irlandesa na coleção. Queríamos mudar isso.”

As vozes unidas na cena da mesa vêm desse arquivo. Eles fazem parte de uma tapeçaria de sons, melodias, ritmo e eletrônica que foram entrelaçados em uma escultura sonora de Ryan C Seaton e Andrew Rumpler.

O tema da recuperação e transformação permeia “What We Hold”, que estreou no Festival de Teatro de Dublin em 2022 com o público guiado por vários andares de uma mansão georgiana. Em Nova York, no teatro caixa preta do Irish Arts Center, isso teve que ser repensado. O espaço é subdividido em áreas distintas pelas quais o público se movimenta.

Nas quatro cenas do espetáculo, Butler tece passos e posturas do passado, mas também os desconstrói até o essencial: uma posição do pé, um cruzamento de um joelho na frente do outro, um rápido passo 1-2-3 que carrega uma dançarina rapidamente pela pista.

O elenco de oito pessoas de Butler, com idades entre 15 e 70 anos, alguns irlandeses, alguns irlandeses-americanos, inclui quatro ex-artistas de “Riverdance” e uma dançarina sem vínculos com a Irlanda que começou a dançar irlandesa simplesmente porque achou divertida.

A primeira coisa que o público vê – e ouve – é James Greenan, 33 anos, realizando uma longa dança com sapatos duros em uma plataforma em frente a dois espelhos. Seu footwork é vigoroso e virtuoso, uma espécie de tema rítmico com variações. Greenan é um ex-campeão mundial no competitivo circuito de dança irlandês que teve um papel de liderança em “Riverdance” por 12 anos.

A experiência de praticar diante de um espelho, sozinho, é algo que todo dançarino conhece. Mas Greenan disse que dançar a cappella, por 10 minutos, na frente de dezenas de pessoas que estão a poucos centímetros de distância, apresenta desafios.

“Tive que trabalhar duro para manter aquela simplicidade e fraseado de textura e tom por tanto tempo”, disse ele. “É difícil retirar tudo e descobrir o que está por baixo.”

As experiências e identidades dos dançarinos são tecidas ao longo do espetáculo. Kaitlyn Sardin, 26, que dança na mesa com Butler, é negra e natural de Orlando, Flórida; ela conheceu a dança irlandesa pela primeira vez durante o intervalo de um de seus recitais de balé aos 7 anos de idade. “Adorei o fato de os dançarinos irlandeses fazerem barulho”, disse ela em uma entrevista, “e poder ouvir o ritmo por causa do sapatos duros, percebi que poderia me tornar meu próprio tambor.”

Em “What We Hold”, Sardin executa uma série de passos calmos e deslizantes em uníssono com Butler antes de se libertar, movendo seus quadris e ombros, incorporando um pouco da fluidez e swing do hip-hop, uma forma de dança que ela começou a explorar na faculdade. “Nós construímos um com o outro”, disse Sardin sobre Butler, “e ela me deu um espaço aberto para tentar coisas”.

Tom Cashin, 70 anos, é participante do projeto de história oral e dançarino de “What We Hold”. Para o arquivo, ele foi convidado a relembrar uma dança de hornpipe que aprendeu no Brooklyn na década de 1960 com seu professor, Jimmy Erwin, com uma música chamada “Kilkenny Races”. E embora Cashin, que é o dançarino mais velho do espetáculo, tenha parado de apresentar a dança irlandesa há quase cinco décadas, ele descobriu que se lembrava de tudo. Uma parte dessa dança está em “What We Hold”. (É a única parte do show não coreografada por Butler.)

“Foi alarmante e um pouco emocionante”, disse Cashin, “que eu ouvisse alguma música e começasse a fazer passos nos quais não pensava desde que era adolescente”.

Também na edição nova-iorquina do programa está Colin Dunne, que já foi co-estrela de Butler em “Riverdance”. Embora seja a primeira vez que dançam juntos em mais de 20 anos, ficou claro no ensaio que eles se conheciam tão bem que quase podiam intuir o que o outro faria a seguir. A lembrança de dançar um com o outro não os abandonou.

Grande parte de “What We Hold” é sobre memória e como ela é armazenada no corpo. “Há essa qualidade de mudança de tempo de passado, presente e futuro se unindo”, disse Butler, “e uma expressão de amor que acontece quando as pessoas dançam juntas”.

Na seção final, os dançarinos se reúnem e encontram um terreno comum através dos passos, apesar das diferenças de idade, formação e formas de movimento. “Estamos realizando o arquivo”, disse Butler. Ao realizá-lo, eles o trazem para o presente, convidando o público para o seu mundo.

A dança irlandesa “é a nossa casa”, acrescentou ela. “É uma casa grande, com muita gente. Entre.

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