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Darren Baker, que cresceu em torno do jogo, está cada vez mais perto de seu sonho

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Darren Baker e seu pai não compartilham apenas o amor pelo beisebol. Eles também apreciam a vida selvagem. Os dois passaram um tempo pescando juntos no sul da Flórida durante os dois últimos treinamentos de primavera e também visitaram uma reserva de tartarugas, não muito longe de onde estavam hospedados.

Mas o pai de Darren, Dusty Baker, se aposentou no outono passado, após quatro temporadas como técnico do Houston Astros. O jogador de beisebol permaneceu durante o jogo, retornando ao San Francisco Giants como conselheiro. Os Astros compartilham um complexo de treinamento de primavera em West Palm Beach, Flórida, com o Washington Nationals, que tem seu primeiro treino de arremessadores e apanhadores programado para quarta-feira. Os Giants se preparam para a próxima temporada da MLB no Arizona, o que significa que o terceiro treinamento de primavera de Darren Baker com os Nationals será um pouco diferente.

“Definitivamente pensei muito sobre isso”, disse Darren Baker no mês passado. “Isso acontece muito com os pais. Talvez você considere algo garantido e então seja tarde demais. E então é como, ‘Cara, isso foi muito legal.’ Mas sim, definitivamente vai ser estranho.”

O treinamento de primavera pode colocar o futuro em foco para os Nacionais

Esta não é a única mudança para o jovem Baker. O jogador da segunda base de 24 anos é um dos seis candidatos que participarão de seu primeiro acampamento na grande liga. Baker passou a última temporada na Classe AAA Rochester; embora ele tenha perdido algum tempo devido a uma lesão na virilha e se reabilitado em níveis inferiores. Agora há um sentimento de urgência para Baker, que entra em 2024 na esperança de se afirmar como um jogador que pode ajudar os Nacionais a competir no futuro.

Baker normalmente vai para Houston durante o período de entressafra para passar um tempo com seu pai nas corridas de pós-temporada dos Astros antes de voltar para casa na Califórnia para treinar. Ele voltou para casa mais cedo do que o normal no outono passado, para maximizar sua entressafra antes de 2024.

“Sinto que estou chegando mais perto”, disse ele. “Como um sonho, sabe? Só sei que posso levar isso a outro nível.”

A offseason rumo a 2023 foi perdida para Baker. Ele rompeu um ligamento do polegar ao deslizar para uma base em setembro de 2022, mas jogou o resto da temporada. Ele participou brevemente da Arizona Fall League, mas no final não conseguiu mover a mão sem sentir dor e optou pela cirurgia.

Baker terminou sua temporada de 2023 com rebatidas de 0,284, com três home runs e 44 RBI. Foi um ano sólido, mas certamente há espaço para melhorias. O poder nunca fez parte do jogo de Baker, mas ele ainda teve apenas 11 duplas em 107 jogos em 2023, depois de 24 em 105 jogos em 2022. Sua porcentagem de rebatidas (0,349) foi igual à sua porcentagem na base. Acertos extra-base no nível da liga principal serão ainda mais difíceis de conseguir.

Baker também perdeu a maior parte de junho devido a uma lesão na virilha que durou até julho. Ele jogou com moderação e admite que voltou cedo demais. Mas o desejo de provar seu valor superou o fato de que ele não se sentia 100%.

“Eu quero tanto algo”, disse Baker, que cresceu em clubes das grandes ligas. “Às vezes é difícil não ver o futuro um pouco.”

Baker disse que deu seu maior salto na entressafra. Ele engordou quase 7 quilos desde que deixou Rochester. Baker também espera exibir melhor disciplina de placa este ano, inclusive sendo “mais teimoso” no swing em suas zonas quentes. Na temporada passada, ele sentiu que os arremessadores da Classe AAA o exploraram nas bolas internas, resultando em ele ser atingido por bolas rápidas ou perseguindo arremessos quebrados para baixo e para dentro.

Os Nationals têm Luis García na segunda base, embora o técnico Dave Martinez tenha dito que García precisa conquistar o cargo nesta primavera. Jake Alu, Ildemaro Vargas e a escolha da Regra 5, Nasim Nuñez, são opções de utilidade atrás dele. Mas isso não impediu Baker de acreditar que sua oportunidade poderia surgir em breve.

Baker ainda planeja continuar algumas de suas tradições de primavera, mas não todas. Aquela viagem à reserva de tartarugas foi mais um passeio de pai e filho, diz ele. E, claro, não morar com o pai significa menos refeições gratuitas. Mas Baker disse que seu pai planeja ir à Flórida para vê-lo jogar.

“Ele estará lá embaixo. Quero dizer, ele não pode ficar longe disso, mesmo que queira”, disse Baker. “Durante toda a minha vida, literalmente, mais ou menos um ou dois anos, ele esteve no jogo. Então acho que ele vai gostar muito de poder me ver.”

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