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Aumentos das taxas de juros do Federal Reserve não são páreo para as Rockettes

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Enquanto as Rockettes arrasavam rumo à bilheteria recorde para o “Christmas Spectacular” anual no Radio City Music Hall de Nova York, elas estavam fazendo mais do que apenas entretenimento.

Mostravam também os limites do poder da Reserva Federal sobre a economia.

Se os aumentos das taxas de juro da Fed tivessem funcionado após a pandemia da forma como funcionaram no passado, os americanos teriam respondido cortando os seus gastos. Em vez disso, a economia avançou quase ilesa.

A procura pelos ingressos para Rockettes foi tão alta que a trupe de dança adicionou oito shows extras à sua programação, estendendo os especiais de Natal até a primeira semana de janeiro. Mais de 1 milhão de clientes assistiram às apresentações de fim de ano.

Noutros países, empresas como a Hilton, a Ford e a Chipotle beneficiaram da abertura das carteiras dos consumidores e das empresas. Apesar dos aumentos mais rápidos das taxas de juro em quatro décadas, a economia está mais quente hoje do que quando o Fed elevou pela primeira vez os custos dos empréstimos em Março de 2022. Os 353.000 empregos criados no mês passado foram o maior total mensal desde Janeiro de 2023.

“Embora o Fed esteja caminhando, as pessoas não estão sentindo isso”, disse Nathan Sheets, economista-chefe global do Citigroup.

O forte crescimento acalmou os receios de uma recessão e pode fazer com que a Fed adie a sua tão esperada medida de iniciar cortes nas taxas.

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Quando a Fed combate a inflação, normalmente aumenta as taxas de juro para desencorajar os consumidores e as empresas de pedirem dinheiro emprestado. Menos empréstimos pessoais e empresariais traduzem-se numa menor procura de todos os tipos de bens, desacelerando a economia e aliviando a pressão sobre os preços.

Essa era a ideia quando a Fed começou a aumentar as taxas há dois anos, à medida que a inflação nos EUA se aproximava de níveis nunca vistos desde o início da década de 1980. De perto de zero, a taxa de juro de referência do Fed saltou para o seu nível actual, acima dos 5%, em menos de 18 meses.

Mas os resultados foram inesperados.

O aumento das taxas de juro normalmente aumenta o valor do dólar, o que aumenta o défice comercial, uma vez que os produtos estrangeiros se tornam mais acessíveis, enquanto as exportações dos EUA sofrem, de acordo com o economista Dean Baker, do Centro de Investigação Económica e Política.

Desta vez, porém, muitos outros bancos centrais aumentaram as suas taxas de juro para combater a inflação. Portanto, o dólar não teve uma subida sustentada. E a o défice comercial diminuiu em vez de maior, à medida que os consumidores deixaram de comprar produtos importados e começaram a gastar mais em serviços presenciais, como filmes e refeições fora de casa.

A última vez que a Fed procedeu a aumentos significativos das taxas, a partir da Primavera de 2004, a economia abrandou de um crescimento de cerca de 3% para uma expansão inferior a 1% dois anos mais tarde.

A economia actual tem conseguido evitar taxas mais elevadas, em parte devido ao período extraordinário de custos de financiamento extremamente baixos que se seguiu à crise financeira de 2008.

Ajustado pela inflação, o crédito foi efectivamente gratuito na maior parte do tempo entre 2008 e 2022. Essa era de dinheiro fácil permitiu que muitos consumidores e empresas refinanciassem as suas dívidas e fixassem taxas ultrabaixas, de acordo com o Sheets.

Na última onda de casa refinanciamento de hipoteca14 milhões de americanos “beneficiaram de taxas de juro historicamente baixas e irão desfrutar de baixos custos de financiamento nas próximas décadas”, afirmou o Federal Reserve Bank de Nova Iorque no ano passado.

Em percentagem do rendimento disponível, os pagamentos do serviço da dívida não são maiores do que eram quando a Fed começou a aumentar as taxas e ainda são ligeiramente inferiores aos das vésperas da pandemia.

Muitos consumidores e empresas são hoje menos sensíveis a taxas mais elevadas do que no passado, em parte graças ao legado da pandemia.

Durante grande parte dos últimos anos, milhões de consumidores tiveram mais dinheiro do que o normal. Presos em casa e apoiados por programas de estímulo governamentais, os americanos acumularam dinheiro. O excesso de ativos líquidos atingiu o pico no início de 2022, em cerca de 1,5 biliões de dólares, de acordo com Eric Winograd, diretor de investigação económica de mercados desenvolvidos da AllianceBernstein.

As congestionadas cadeias de abastecimento, que foram uma grande dor de cabeça durante a pandemia, também tiveram um lado positivo: os gastos em produtos como automóveis foram estendidos por um período mais longo, disseram os economistas.

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Os americanos que não conseguiram encontrar um carro para comprar em 2021 ou 2022 acabaram por fazê-lo. E quando havia carros nas concessionárias, muitos compradores estavam dispostos a pagar preços mais altos. Um total de 16,6 milhões de veículos foram vendidos em dezembro, em comparação com apenas 14 milhões dois anos antes.

“A economia superou as expectativas mais otimistas, apesar deste ciclo de aperto”, disse Winograd. “Mas quase todo esse excesso de poupança foi resolvido. Essa almofada não existe mais.”

À medida que esses factores temporários desaparecem, as taxas mais elevadas podem finalmente começar a fazer efeito. Taxas mais altas estão levando algumas empresas a “reavaliar projetos futuros e estão contribuindo para investimentos e contratações empresariais mais suaves”, de acordo com os minutos da reunião de dezembro do Fed. As pequenas empresas encontraram crédito mais restrito.

A porcentagem de empréstimos para automóveis que atrasou 90 dias e acabou de ultrapassar seu nível pré-pandemia. Os saldos inadimplentes dos cartões de crédito também são maiores do que em 2019, de acordo com o Fed de Nova York.

Este retrato complexo de uma economia que cresce rapidamente, desafiando o aumento das taxas, mas que mostra sinais de tensão, pressiona a Fed para encontrar o momento certo para o seu primeiro corte nas taxas, esperado para Maio.

O presidente da Fed, Jerome H. Powell, afirmou no final de Janeiro que as taxas mais elevadas estão a ter um efeito na economia, nomeadamente através do mercado imobiliário. As subidas das taxas da Fed reduzem a procura, tornando o crédito mais caro. Na verdade, as vendas de casas novas caíram durante o segundo semestre do ano passado, à medida que as taxas hipotecárias a 30 anos se aproximavam dos 8%.

Mas Powell reconheceu que outros factores fora do controlo da Fed – como a melhoria do desempenho da cadeia de abastecimento e o regresso de mais americanos à força de trabalho – também estão a reduzir a inflação.

Estão também a proteger efectivamente partes da economia da força total do crédito mais restritivo. Mas à medida que as empresas resolvem os problemas finais nas suas operações de transporte de mercadorias e o conjunto de mão-de-obra disponível deixa de crescer, esses ganhos do lado da oferta irão desaparecer e os aumentos das taxas terão um impacto ainda maior.

“A restrição provavelmente aparecerá de forma mais acentuada”, disse Powell.

Na construção habitacional, que tende a ser mais sensível às subidas das taxas de juro, os emaranhados na cadeia de abastecimento também prolongaram efetivamente alguma atividade, ajudando a fortalecer a economia, disse Baker.

O início de novas habitações caiu quase 20% em relação ao nível de abril de 2022, de 1,8 milhão. Mas o número de casas em construção, que normalmente diminui juntamente com o início das obras, manteve-se estável em cerca de 1,7 milhões. As casas têm demorado mais para serem construídas devido aos atrasos na obtenção dos materiais necessários, disse Baker.

A boa notícia é que, como resultado destes obstáculos, o emprego na construção residencial permanece no seu nível mais elevado desde Setembro de 2007.

Isso pode estar começando a mudar.

A construtora PulteGroup espera construir novas casas até o final deste ano tão rapidamente quanto antes da pandemia. A empresa disse aos analistas na semana passada que as suas operações estavam a regressar a um “cronograma previsível”, graças a entregas mais fiáveis ​​de materiais de construção.

“Estávamos literalmente esperando que o material aparecesse”, disse Ryan Marshall, presidente-executivo do PulteGroup.

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Muitos economistas esperavam que a taxa de desemprego aumentasse antes de a inflação ser controlada. Em Junho de 2022, Lawrence Summers, antigo secretário do Tesouro, disse que a taxa de desemprego teria de atingir 6% e permanecer nesse nível durante cinco anos antes que os preços ao consumidor se acalmassem.

Em vez disso, a taxa de desemprego quase não se alterou: era de 3,6% quando a Fed começou a aumentar as taxas e é de 3,7% hoje. Em cada um dos últimos três meses, o número de americanos que encontraram novos empregos foi superior ao do mês anterior.

O mercado de trabalho tem sido apoiado pelo regresso gradual dos gastos dos consumidores ao padrão pré-pandemia. Depois de gastarem dinheiro em produtos como mobiliário, televisores e vestuário, os consumidores estão agora a dedicar mais dinheiro a viagens, entretenimento e outras experiências pessoais.

Os Hotéis Hilton atenderam um número recorde de hóspedes no ano passado e adicionaram 24.000 novos quartos nos últimos três meses de 2023, o maior total trimestral de todos os tempos. A receita por quarto disponível da cadeia de hospedagem, uma referência padrão do setor, aumentou quase 13%.

“A demanda é realmente forte”, disse Christopher J. Nassetta, CEO da Hilton Worldwide, aos investidores na semana passada. “O consumidor, especialmente o nosso consumidor, que é o nosso nível de renda médio, é razoavelmente bom, está na faixa de US$ 140 mil a US$ 150 mil, eles ainda têm muito dinheiro, muita vontade de viajar.”

Esses gastos com viagens, lazer e hospitalidade são cerca de três vezes mais intensivos em mão-de-obra do que as indústrias produtoras de bens, segundo o Sheets. A Chipotle Mexican Grill, por exemplo, planeja contratar 19 mil novos trabalhadores para sua movimentada temporada de primavera. O JPMorgan Chase também disse que tinha 3.500 vagas para atender uma expansão planejada de sua rede de agências de varejo.

Os gastos em serviços presenciais estão a manter o mercado de trabalho apertado, o que significa salários mais elevados. Lucro por hora ajustado pela inflação para funcionários de produção e não-supervisores aumentou 1% no ano passado, de acordo com o Departamento do Trabalho. Esses contracheques mais gordos significam que os americanos têm renda disponível para continuar gastando em viagens a Nova York.

A Madison Square Garden Entertainment, proprietária das Rockettes, disse aos investidores que planeia capitalizar a forte procura aumentando os preços dos bilhetes para o próximo espectáculo de Natal. Os ingressos para o show de 2023 custaram a partir de US$ 49.

A MSG também reportou um “forte aumento de dois dígitos” no número de bilhetes vendidos para os concertos musicais que irá realizar nos próximos seis meses.

Programados para aparecer no Garden estão artistas como Billy Joel, Nicki Minaj e Justin Timberlake. Os ingressos para essas apresentações custam a partir de US$ 200 e podem ultrapassar US$ 4.800 para assentos no chão, de acordo com o site do MSG.

“Estamos realmente satisfeitos com o desenrolar deste ano”, disse Ari Danes, vice-presidente sênior de relações com investidores. “O negócio está claramente crescendo a um ritmo mais rápido do que havíamos previsto inicialmente.”

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