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A inflação diminuiu ainda mais em janeiro, enquanto o Fed avalia quando cortar as taxas

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Os aumentos de preços abrandaram ainda mais em Janeiro, oferecendo o mais recente sinal de que a inflação diminuiu significativamente desde o aumento da era pandémica, mas ainda paira acima do que os decisores políticos consideram normal.

Dados do Secretaria de Estatísticas Trabalhistas na manhã de terça-feira mostraram que os preços subiram 3,1% em janeiro, em comparação com o ano anterior. Trata-se de um aumento mais lento do que a taxa anual de 3,4% registada em Dezembro. Também subiram 0,3% em comparação com o mês anterior, um pouco mais do que em dezembro.

O relatório contou uma história amplamente familiar. Como tem acontecido há meses, os custos da habitação continuam a representar a maior parte da inflação americana, enquanto os aumentos de preços noutras categorias, como a gasolina e os automóveis usados, diminuem. E embora não se espere que os responsáveis ​​da Reserva Federal tomem quaisquer decisões sobre as taxas de juro com base apenas nos dados de Janeiro, o relatório corresponde ao que os responsáveis ​​procuram: mais um mês de garantia de que a inflação está a registar uma tendência gradual de descida.

O relatório chega enquanto o Federal Reserve pressiona continua na sua luta para controlar os preços elevados – mas o banco central já tem muito sucesso no retrovisor. Depois de correrem para aumentar as taxas de juro em 2022 e 2023, as autoridades estão a entrar numa nova fase: reduzir os custos dos empréstimos várias vezes este ano. A mensagem é que, embora a inflação não tenha estabilizado totalmente, a economia está suficientemente estável para que a Fed tire o pé do travão.

Gradualmente, os americanos os sentimentos em relação à economia também estão a melhorar. O sentimento do consumidor – uma visão útil do humor das pessoas – aumentou 13% em Janeiro, para o seu nível mais alto desde meados de 2021, de acordo com um inquérito acompanhado de perto pela Universidade de Michigan. O índice de ações S&P 500 também estabeleceu um novo recorde de fechamento na sexta-feira, e é ganhou mais de 5% nas primeiras cinco semanas do ano. Tudo isto pode ser uma boa notícia para o Presidente Biden, numa altura em que a Casa Branca tenta vender o seu registo económico antes das eleições de Novembro.

A inflação caiu. Por que os mantimentos ainda são tão caros?

Mas para o Fed, a luta contra a inflação ainda não acabou. Uma grande razão são os custos de habitação, que têm sido uma força motriz para manter a inflação elevada durante mais de um ano. O relatório de terça-feira mostrou que o índice de habitação – nomeadamente o aluguer – foi responsável por mais de dois terços do aumento da inflação. Os custos de aluguel também aumentaram 6,1% em comparação com o ano anterior.

Os dados em tempo real mostram que as rendas dos novos arrendamentos estão a estabilizar e a construção de dezenas de milhares de novas unidades deverá trazer mais alívio ao mercado. Ainda assim, é claro que a inflação global — e os orçamentos das próprias pessoas — não voltarão a ter um melhor equilíbrio sem mais progressos na área da habitação.

Outras categorias também registaram aumentos, incluindo seguros de automóveis e cuidados médicos. Uma medida de inflação mais restrita e observada de perto, que exclui categorias voláteis como alimentos e energia, subiu 3,9% em relação ao ano anterior – ainda acima do normal, mas consistente com o tipo de progresso que as autoridades do Fed observaram nos últimos meses.

Enquanto isso, os custos de carros e caminhões usados, roupas e gasolina foram os que mais caíram.

Os números de Janeiro mostram um progresso notável desde que a inflação atingiu o máximo dos últimos 40 anos. Os custos do gás caíram significativamente desde que a invasão da Ucrânia pela Rússia desencadeou uma crise energética global. As cadeias de abastecimento eliminaram os seus atrasos, controlando os preços tanto dos frigoríficos como dos tapetes. E o mercado de trabalho continuou a crescer, embora a um ritmo mais sustentável, ajudando a arrefecer o tipo de crescimento salarial de grande sucesso que pode piorar ainda mais a inflação.

A economia dos EUA cresceu em 2023, graças à abertura das carteiras dos consumidores

Tentando reprimir os aumentos de preços, o Fed pressionou taxas de juros para o nível mais alto em mais de duas décadas. Era amplamente esperado que essas medidas agressivas arrastassem a economia para uma recessão. Mas, em vez disso, os empregadores continuaram a contratar e os consumidores continuam a gastar em bens de uso diário e em compras caras. No total, a economia continua a crescer de uma forma que se parece cada vez mais com uma “aterragem suave” – o fim da inflação sem uma contracção económica dolorosa.

O Fed ainda não está pronto para cortar as taxas de juros, mas está chegando perto

Numa conferência de imprensa no mês passado, o presidente da Fed, Jerome H. Powell, não chegou a declarar sucesso. Mas depois de seis meses consecutivos de notícias encorajadoras sobre a inflação, Powell disse que a confiança das autoridades está a aumentar. Quanto mais forte for essa confiança, mais fácil será começar a reduzir as taxas.

“O que queremos ver? Queremos ver mais dados bons”, disse Powell. “Não é que estejamos procurando dados melhores. Estamos buscando a continuação dos bons dados que temos visto.”

Financeiro os mercados estão ansiosos por um cronograma definitivo de quando o Fed começará a cortar os custos dos empréstimos. O mesmo acontece com muitas famílias e empresas, uma vez que as taxas mais baixas se repercutem em todos os tipos de investimentos, como pagamentos de automóveis, hipotecas e empréstimos comerciais.

Por enquanto, Powell retirou da mesa um corte na próxima reunião do Fed, em março. As probabilidades parecem aumentar para um corte inicial no final da Primavera ou no início do Verão, desde que entretanto não haja surpresas que ameacem a economia.

“Na verdade, não quero definir um prazo para isso”, disse a presidente do Fed de Cleveland, Loretta Mester, aos repórteres no início deste mês. “No final deste ano – se as coisas evoluirem conforme previsto – poderemos começar a reduzir a taxa. Acho que isso seria apropriado. Mas, novamente, não sinto que haja um senso de urgência aqui.”

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